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Astronomia, Misteri

Scienziati sconcertati: l’enigmatico ‘Niku’ attorniato da oggetti sconosciuti

Un misterioso oggetto nelle zone più esterne del sistema solare sta girando intorno al Sole in modo anomalo, e gli scienziati al momento non sanno spiegare il perché.

L’oggetto è stato soprannominato, da parte del gruppo di ricercatori che ha annunciato la sua scoperta nel mese di agosto, Niku, un aggettivo cinese che significa “ribelle“. Questo nome è stato scelto perché l’orbita dell’oggetto è retrograda, il che significa che si muove nella direzione opposta di quasi tutto il resto del sistema solare.

Niku è stato scoperto da ricercatori che hanno utilizzato il Panoramic Survey Telescope e il Rapid Response System (Pan-STARRS) alle Hawaii, e si trova nelle zone più esterne del sistema solare, circa 35 volte più lontano dal Sole e della Terra, oltre l’orbita di Nettuno.

L’orbita di Niku ha una inclinazione estrema di 110 gradi rispetto alla zona relativamente sottile, piatta, in cui orbitano gli otto pianeti maggiori del sistema solare. Al contrario, l’orbita della maggior parte degli oggetti trans-nettuniani (TNO) sono molto meno inclinate.

La natura retrograda ed estremamente inclinata delle orbite di Niku e di un altro TNO soprannominato “Drac” ha portato gli scienziati a cercare di scoprire se ci fossero oggetti con caratteristiche orbitali simili a quelli elencati nel database Minor Planet Center (che contiene informazioni su più di 1.000 piccoli corpi del sistema solare). Hanno così scoperto altri quattro oggetti con orbite retrograde o quasi retrograde (che significa che l’orbita è inclinata di meno, ma vicino, a 90 gradi) e anche molto inclinati. Due di questi oggetti sono Centauricorpi che orbitano tra Giove e Nettuno.

Gli scienziati sono stati sorpresi nello scoprire che tutti e sei questi oggetti sembrano orbitare all’interno di un piano comune.

Non sono distribuiti in modo casuale nel cielotutti sembrano essere allineati,” afferma il co-autore dello studio Matthew Payne, un astrofisico presso l’Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics di Cambridge, Massachusetts.

Le simulazioni al computer che i ricercatori hanno effettuato suggeriscono che Niku e Drac possono essere stati nelle loro orbite per centinaia di milioni di anni. Inoltre, gli scienziati suggeriscono che ci possono essere, in questo gruppo, oggetti estremamente più inclinati.

Rimane inspiegabile il motivo per cui questi sei oggetti apparentemente si raggruppano. Gli astrofisici Konstantin Batygin e Michael Brown del California Institute of Technology di Pasadena hanno recentemente scoperto che essi possono essere stati disseminati fuori dal resto del sistema solare a causa dall’attrazione gravitazionale del “Pianeta Nove“, un mondo circa 10 volte la massa della Terra e che può esistere, e che si trova circa 500 volte più lontano dal Sole rispetto alla Terra.

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Un’altra possibile origine possibile per questo gruppo è quella della cosiddetta “marea galattica“. Mentre il Sole orbita attorno al centro della Via Lattea, si muove su e giù all’interno del disco della galassia, e “le forze di marea sono esercitate sul sistema solare che si pensa, in generale, di avere una varietà di effetti, come quello di disturbare la Nube di Oort e lanciare le comete nel sistema solare “, ha detto Payne.

Gli scienziati hanno dettagliato i loro risultati il 17 ottobre 2016 presso l’American Astronomical Society Division for Planetary Sciences and European Planetary Science Congress a Pasadena, in California.

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